Natuurijs brengt Middelburg weer tot leven 

Door Rens Schuit & Sander de Jonge

MIDDELBURG – Schaatsliefhebbers en sportwinkels zien het natuurijs als een verlossing van de coronamaatregelen. Het was druk op het ijs en de bestellijsten voor schaatsen waren lang. 

Premier Rutte waarschuwde iedereen om drukte te vermijden tijdens het schaatsen. De menigte valt op het eerste gezicht mee, bij een klein ondergelopen weilandje, net tussen Middelburg en Sint-Laurens. Er staan zo’n negen fietsen en wat auto’s aan de kant van het landweggetje. Als je het hek over klimt sta je zo in een witte wei met de schapen. Sandra Barends (44) kijkt aan de kant toe hoe haar twee dochters aan het schaatsen zijn. Daar vallen de twee meisjes tegelijk op de grond. Er wordt geen traan gelaten en ze schaatsen gewoon vrolijk door op het ijs. Het ijs kraakt veel, maar het is gelukkig niet diep in zo’n weiland. Sandra is niet bang voor corona hier. “Verderop is het veel drukker, dus zijn wij een rustiger plekje gaan zoeken.”

Na zo’n zeven jaar zonder echt te kunnen schaatsen, heeft dit voor een opleving in Middelburg gezorgd.Het was druk en de buitensportwinkels verdiende weer geld, alsof er even geen corona meer was. De jaarlijkse kunstijsbaan was dit keer niet op de Markt vanwege de coronamaatregelen. Schaatsen tijdens Kerstmis moesten de Middelburgers missen, maar het wachten werd beloond met natuurijs.

Meterslange rijen aan geparkeerde auto’s.

Nog geen 500 meter verder, net voor een ander ondergelopen weiland en op elk stukje grond staat een auto aan de zijkant van de weg geparkeerd. Nóg een paar honderd meter verder en het verkeer loopt vast op de smalle weg. Het is einde van de middag, mensen willen naar huis en er zijn nog wat laatkomers die snel de schaatsen uit het vet hebben gehaald. Er wordt getoeterd door een tegenligger, terwijl ondertussen de fietsers er proberen tussendoor te komen. Tussen al het verkeer door is in de verte een massa mensen te zien op en rond het ijs. Corona bestaat hier voor even niet. Er vertrekt net een gezin van vier mensen. Ze hebben twee uurtjes geschaatst. De dag ervoor ook al en de volgende dag gaan ze weer, vertelt de jongste dochter enthousiast. De meeste mensen hebben nog snel tweedehands schaatsen van Marktplaats of Prikbord op de kop getikt.

Winkel vol dozen
Door het winterse weer in Nederland hebben de buitensportwinkels het druk gehad met mensen die nog ‘last minute’ schaatsen of winterkleding hebben aangeschaft. Zo ook bij de Zeeuwse buitensportwinkel Koole Sport.

Steven de Koster voor een deel van de schaatsen.

“Van de één op de andere dag is het ontploft. Twee weken geleden waren we alle schaatsen klaar aan het zetten, want we hadden het gevoel dat het eraan zat te komen”, zegt één van de verkopers Steven de Koster. De 19-jarige Steven is student en werkt voor Koole Sport. Door corona werd er bij Koole sport in dag- en nachtshifts gewerkt. “Ik zat zelf in de nachtshift. Dat is vanaf zes uur ’s avonds tot de volgende ochtend orders picken, inpakken en wegsturen.”

Stapels dozen in de winkel van Koole Sport.

Per dag gingen er zo’n 1400 schaatsen de deur uit. “Dit was verreweg het meest vergeleken met de laatste keer dat we konden schaatsen. Het is natuurlijk ook al lang geleden dat we konden schaatsen op natuurijs. Toen we voor het laatst konden schaatsen hadden we een andere locatie en waren we veel kleiner. Nu zijn we groter en kunnen we makkelijker reclame maken.” Ondanks corona hadden ze bij Koole Sport ook al een ‘goede slag geslagen’ in de zomer met skeelers.

Door de huidige coronamaatregelen is het niet mogelijk om de winkel in te gaan. Klanten mogen nu alleen naar de winkel komen om hun bestelling op te halen. Binnen staat het vol met opgestapelde dozen waar schaatsen in zitten. Overal waar je kijkt zijn werknemers bezig met het sorteren van dozen. “Eigenlijk is het wel fijner dat mensen de winkel niet in kunnen”, zegt Steven. “Nu kunnen we de hele winkel gebruiken om de spullen kwijt te kunnen. Nu hoeven we niet helemaal naar het magazijn om alles te pakken. We gaan nu gewoon met een karretje door de winkel heen.”

De grote vraag naar schaatsen heeft volgens de Koster te maken met het feit dat mensen afleiding zoeken en lekker naar buiten willen. “Ze willen gaan schaatsen. Het is ook een goede stimulans om andere mensen weer eens te zien natuurlijk.”

Geen ijsbaan op de Markt

Normaal gesproken zou het een drukte van belang zijn, maar nu is het plein voor het oude stadhuis van Middelburg leeg. Dit was ook het geval tussen 25 november en 17 januari, dan zou namelijk de jaarlijkse ijsbaan voor drukte hebben gezorgd op de markt. Patrick  Gabriëlse, eigenaar van Vita Event, heeft nog lang geprobeerd oplossingen te zoeken zodat het schaatsen door kon gaan. Echter werd het al in september voor hem duidelijk dat het moeilijk zou gaan worden. Na een paar aanvragen voor een vergunning bij de gemeente, is de strijd uiteindelijk gestreden na de aankondiging van de totale  lockdown  in december.

Het plein waar normaal gesproken tussen november en januari een schaatsbaan staat.

Toch hebben veel mensen kunnen genieten van het natuurijs. Daar koestert Gabriëlse geen wrok naar “Als er geschaatst kan worden is het superleuk. Of dat bij mij is – de ijsbaan – of op natuurijs, dat maakt mij niet zoveel uit. Het gaat erom dat mensen plezier hebben om te schaatsen.” Zelf heeft hij met zijn team snel ingespeeld op het koude weer. Als er geen ijsbaan is, dan maar de ongebruikte schaatsen verhuren. “Het leuke is dat we zagen dat de mensen die normaal gesproken bij de ijsbaan in december komen, nu kwamen om schaatsen te huren.” De vaste bezoekers van het evenement zijn blij dat ze alsnog de ijsbaan hiermee konden steunen.

De Middelburgers vroegen ook nog aan Patrick of de ijsbaan misschien in de voorjaarsvakantie georganiseerd kon worden. Volgens Patrick was dat mogelijk geweest, maar achteraf is hij blij dat hij niet op dat voorstel is ingegaan. “Doordat iedereen een week voor de voorjaarsvakantie heeft kunnen schaatsen, had je nu niemand meer gehad. Plus als je de ijsbaan doet in de voorjaarsvakantie dan heb je maar een week, in plaats van twee rond kerst.” Eind dit jaar, als  de corona-maatregelen het toelaten, wil hij weer een normale ijsbaan organiseren. De sfeer rondom kerst laat het centrum van Middelburg opleven.“Op het moment dat de ijsbaan er staat, en je de hoek om komt, heb je meteen het idee dat je een vakantiesfeertje aangeboden krijgt.”