‘Het leukste bij dit toernooi is dat je de herkenbare dingen van die oud-spelers weer terugziet’

De AFAS Tennis Classics (ATC) is het tennisevenement waarbij de helden van weleer de degens met elkaar kruisen. Er wordt gespeeld In enkel- en dubbelwedstrijden, waarvan de dubbelwedstrijden demonstratiepartijen zijn. “Bij de ATC spelen voormalige toppers met een knipoog en een glimlach op een nog steeds bizar hoog niveau”, aldus Jacco Eltingh.

Tennisevents organiseert in 2016 alweer voor de 15e keer de ATC. Eigenaar Jacco Eltingh, voormalig dubbelkampioen op alle Grand Slamtoernooien, blikte vooruit in een klein kantoor midden in een bos op de Veluwe.
Af en toe een blik werpend naar de gesigneerde foto’s van Bahrami en McEnroe aan de muur, omschreef hij zijn toernooi als een hoogwaardig en gezellig tennisevenement met ‘vroeg oud geworden junioren’. Zelf zal hij ook weer zijn kunsten vertonen in de dubbel met Paul Haarhuis, de dubbelpartner met wie hij als speler zijn grootste successen boekte.

Hoe fanatiek zijn de spelers in de enkelpartijen?
Daar wil ik graag dat de jongens het maximale geven wat ze nog in hun lijf hebben. We spelen dit jaar in een knock-outsysteem om dat extra te benadrukken en daarbij heeft een aantal spelers kans op een mogelijke geldbonus. Maar goed, deze jongens zijn allemaal zeer eerzuchtig en ze hebben een hekel aan verliezen. Dat is ook waarom ze vroeger zo fantastisch hebben gepresteerd. Tuurlijk gaat het in de singels ook allemaal met een knipoog en een glimlach, maar ik wil niet dat ze alleen maar showen. Dat doen we wel in die dubbelwedstrijden.

Dit jaar is alweer de 15e editie. Hoe zorg je ervoor dat het een aantrekkelijk toernooi blijft?
Hoogwaardig tennis, maar ook door je steeds af te vragen wat gewenst is en niet op de automatische piloot te gaan. Zoals gezegd: voor het eerst een knock-outsysteem en ook beginnen we op donderdag en vrijdag om 17:00 uur in plaats van 16:00 uur. Dat laatste is een aanpassing die voorkomt uit de wensen van ons publiek.

Wat doet dat voor de kaartverkoop?
Helaas gaat die er niet op vooruit, maar de gewone kaartverkoop überhaupt rondom tennis is minder dan 10 jaar geleden. Mensen hebben natuurlijk al best veel gezien. Nederland is maar klein waardoor elk evenement bereikbaar is, maar misschien zijn ze ook teveel verwend en komen ze alleen als een absolute held zoals bijvoorbeeld Federer speelt. Het zou ook helpen als we weer een Nederlander zouden hebben die in de absolute top speelt, dus laten we hopen dat Kiki Bertens nog doortrekt bij de dames.
Voor ons geldt dat de hoeveelheid kaarten die verkocht wordt via de website eerder minder is dan meer. Dat komt doordat wij vanuit ons toernooi niet een heel erg groot budget hebben om een massamediale campagne neer te zetten. We zetten in op campagne bij de partners die we hebben en bij kanalen die wel zelf in ons bereik hebben.

In hoeverre beïnvloedt het deelnemersveld de kaartverkoop?
Het beïnvloedt het wel enigszins. De enige keer dat we echt verschil zagen was het jaar waarin Björn Borg en John McEnroe meededen. Voor het zakelijke publiek maakt het niet zoveel verschil, maar voor het gewone publiek denk ik wel. Spelers van dat kaliber passen helaas niet meer in het budget, mede door de huidige valutakoers waardoor ik minder dollars terugkrijg voor mijn euro’s dan een paar jaar geleden.

“Misschien zijn ze ook teveel verwend en komen ze alleen als een absolute held zoals bijvoorbeeld Federer speelt”

Waar selecteer je op bij het invullen van het deelnemersveld?
Je kijkt naar alles en dat is elk jaar weer een puzzel. Je kijkt naar verschillende nationaliteiten, speelstijlen en generaties want je moet een kapstokje hebben om je verhaal aan op te hangen voor de zakelijke markt, de pers, de deelnemers en jezelf. Dit jaar hebben we een ‘generatiebattle’ tussen Paul Haarhuis en Sjeng Schalken. Ook hebben we met Ferrero tegen Verkerk een herhaling van de Roland Garros finale van 2003 op het programma staan. Die setting hebben we natuurlijk niet zonder reden.

Het deelnemersveld voor dit jaar bestaat enkel uit mannen. Een bewuste keuze?
In principe hebben we altijd alleen mannen gehad. In de demonstratiewedstrijden hebben we wel onder andere Kiki Bertens en Misha Krajicek gehad en zelfs een keer zangeres Do die toen samenspeelde met Guus Meeuwis. We hebben niet zoveel ruimte voor zulke wedstrijden en ook wil ik daarin per se Mansour Bahrami laten spelen, dus heb ik dat vijftien jaar lang gedaan.
Wat ik nu zeg klinkt heel direct, maar bij de dames zie je vaak dat ze na hun carrière een gezin beginnen en minder gaan sporten. Dat zie je heel erg terug in hun tennis.

Bahrami staat erom bekend de lachers op zijn hand te krijgen met zijn grappen op de tennisbaan. Hoe belangrijk is het om hem erbij te hebben?
Heel belangrijk. Er wordt vaak gevraagd waarom ik hem wéér uitnodig. Nou omdat hij nog steeds zo ontzettend veel mensen aan zich bindt. Mensen vinden het prachtig. Iedereen die gek is van tennis en een lekker avondje uit wil om naar tennis te kijken heeft over het algemeen het meeste plezier als ze een uur naar Bahrami kijken.

Helpt het dat je zelf ex-proftennisser bent geweest bij het aantrekken van spelers voor dit toernooi?
Tuurlijk, het is een klein wereldje. De meeste jongens ken je of je weet wie hun managers zijn, daardoor kan je ze iets sneller bereiken en iets sneller weten of ze wel of niet geïnteresseerd zijn. Uiteindelijk moet je voor de grote spelers altijd wel via hun managementbureau passende zakelijke afspraken maken. Het is niet alleen op basis van vriendschap dat ze wel even bij mij komen tennissen. Je moet ook gewoon je centjes betalen.

“Het is niet alleen op basis van vriendschap dat ze wel even bij mij komen tennissen. Je moet ook gewoon je centjes betalen”

Welke combinatie van speelstijlen levert volgens jou de mooiste wedstrijd op?
Tegengestelde speelstijlen over het algemeen. Dus een die wat aanvallender speelt en na de opslag meteen naar het net komt om te volleren versus de ander die goed vanaf de achterlijn kan spelen. Het mooiste is als je daarin zoveel mogelijk verschillende slagen ziet, maar wat ik het leukste vind bij dit toernooi is dat je de herkenbare dingen van die oud-spelers weer terugziet. Bijvoorbeeld bij Ivan Lendl die typische voorbereiding voor de opslag.

Welke spelers staan nog hoog op jouw verlanglijstje?
Sampras of Agassi zou ik echt super vinden voor welk evenement van ons dan ook. Helaas is dat met het huidige model onmogelijk.