Kunnen we wel spreken van ‘Havana aan de Waal’?

Nijmegen wordt vanwege zijn politieke kleur ook wel ‘Havana aan de Waal’ genoemd. Het linkse geluid van de stad wordt hierbij vergeleken met de hoofdstad van het nog altijd communistische Cuba. Natuurlijk is de vergelijking wat vergezocht; Nijmegen is immers geen communistisch mini-bolwerk in het oosten van Nederland. Toch zijn de twee steden politiek gezien, wel met elkaar te vergelijken. Maar zijn er nog meer overeenkomsten te vinden? Dat besloot ik eens uit te zoeken.

Havana telde in 2015 meer dan 2.1 miljoen inwoners terwijl Nijmegen in dat jaar iets meer dan 170 duizend inwoners had; een verschil van meer dan 1.9 miljoen. Laten we dan eens kijken naar de oppervlaktes van beide steden. Nijmegen is ongeveer 57 vierkante kilometer groot. De Cubaanse hoofdstad heeft een oppervlakte van meer dan 728 vierkante kilometer. We kunnen dus wel stellen dat de twee steden qua grootte niet te vergelijken zijn, maar wellicht zijn er andere raakvlakken.

Laten we eens kijken naar de historie van beide steden. Nijmegen staat natuurlijk bekend om zijn geschiedenis, en is volgens velen zelfs de oudste stad van Nederland. De stad is van oudsher een Romeinse nederzetting, die ook na de oudheid een belangrijke handelspost is gebleven. Ook ‘La Habana’ (zoals de Cubanen hun hoofdstad zelf noemen) is door de jaren heen een belangrijke handelspost in het Caribisch gebied geweest. Door zijn ideale ligging figureerde de stad als tussenstop tussen Noord- en Zuid-Amerika. In beide steden zijn de sporen uit het verleden nog goed terug te zien in het straatbeeld. Zo heeft Nijmegen bijvoorbeeld de ‘Valkhofkapel’ en de ‘Boterwaag’, en zorgen in Havana ‘El Capitolio’ en ‘El Castillo del Morro’ voor de historische uitstraling van de stad. Beide steden kennen dus een rijk verleden, maar hoe is het gesteld met de toekomst van de steden?

De Nijmeegse toekomst is zonnig. . Het inwonersaantal van de stad groeit met de jaren, en ook geografisch gezien wordt de stad als maar groter. De stad is nog altijd hip en happening. De ongeveer 18 duizend studenten die momenteel in Nijmegen wonen dragen bij aan het jonge (en ook linkse) imago van de stad. Kortom, Nijmegen is een oude stad met een jong en fris randje. Hoe zit dat met de Cubaanse hoofdstad? In tegenstelling tot Nijmegen, daalt het inwonersaantal van Havana beetje bij beetje. Geen grote krimp, maar toch opmerkelijk omdat de stad wél met de jaren toeristische wordt. De vintagesfeer van de jaren 50 – die nog altijd in Havana merkbaar is – trekt veel jongeren en toeristen aan. De retro-uitstraling heeft ervoor gezorgd dat Havana een populaire vakantie bestemming en studentenstad is geworden.

Zijn de steden nu te vergelijken? Ik heb de neiging om ‘ja’ te zeggen. Onlangs het verschil in omvang hebben beide steden wel hetzelfde imago. Het zijn namelijk twee oude, hippe en linkse steden die nog altijd erg ‘booming’ zijn. Als ik Nijmegen dan toch nog één tip mag geven: zorg dat het klimaat hier ook wat meer op dat van Havana gaat lijken.