Het pad naar een schoner Londen

40.000 mensen die in één jaar overlijden aan de gevolgen van luchtverontreiniging; je verwacht zoiets misschien in China, maar het gaat hier om Britten. En vervuiling is niet het enige probleem waar Londen op dit gebied mee te kampen heeft. Om het Londense verkeer te verbeteren wil de organisatie Transport for London mensen aan het fietsen krijgen. Hiervoor kijken ze naar misschien wel het grootste fietsland ter wereld: Nederland.

 

Transport for Londen heeft een team om de mensen van Londen aan te moedigen meer te fietsen. Russell Cannon (32) is in dit team Principal Strategy Planner bij Transport for London. Hij en zijn collega’s willen fietspaden aanleggen die veiliger, voordeliger en meer bereikbaar zijn dan wat de hoofdstad nu te bieden heeft. ‘Het is niet altijd even makkelijk,’ vertelt Cannon. Begin 2017 kreeg Londen een jaarlimiet voor luchtvervuiling opgelegd. Binnen vijf dagen ging de stad hier overheen. Daarbuiten krijgt Londen gemiddeld per uur zes nieuwe bewoners erbij, oftewel elke veertig minuten een nieuwe volle auto, of twee extra volle bussen per dag. De infrastructuur van Londen is simpelweg niet gebouwd voor deze aantallen. Burgemeester Sadiq Khan heeft het bestrijden van vervuiling en drukte daarom tot een prioriteit gemaakt. Hij wil Londen synoniem maken voor ‘fiets’ – en het is aan organisaties zoals Transport for London om zijn droom werkelijkheid te maken.

Mini-Holland

De bewoners van Londen maken nu ongeveer 650.000 fietsreizen per jaar. Dit is al twee keer zo veel als in 2000, maar Cannon neemt hier geen genoegen mee. ‘Ons doel voor 2020 is anderhalf miljoen fietsreizen per jaar, en we hopen dat zeventig procent van de mensen hier dan binnen vierhonderd meter van een van onze fietspaden woont.’ Om dit te bereiken hebben ze verschillende projecten opgezet, die allemaal op een andere manier het fietsgedrag van Londen moeten stimuleren. Een van deze manieren is het maken van zogeheten ‘Mini-Hollands’ – zones waarin men veilig en zorgeloos kan fietsen, in tegenstelling tot de soms levensgevaarlijke straten die je elders in Londen tegenkomt. ‘We hebben hier gekeken naar Nederland, omdat het de autoriteit is wat fietsen betreft. Het is beste voorbeeld van wat er op dit gebied te bereiken valt.’ Omdat TfL niet alles zelf kan regelen, heeft het een competitie georganiseerd: de wijken die het snelst een Mini-Holland bouwen zouden een geldbedrag winnen. Uiteindelijk is er honderd miljoen pond verdeeld tussen wijken Kingston, Enfield en Waltham Forest. Niet iedereen was blij met de komst van de Mini-Hollands. ‘Omdat we soms autowegen hebben vervangen voor fietspaden, hebben we veel protest gehad van automobilisten en winkeleigenaars boos dat sommige straten en winkels minder bereikbaar waren geworden.’ Cannon is desondanks van mening dat het aanleggen van deze zones slim is. ‘Het is nu vriendelijker voor zowel fietsers als voetgangers. Je kan beter van de gebieden genieten.’

Er zijn nu ook 11,500 fietsen te huur in Londen. ‘Deze kun je voor twee pond meenemen bij docking stations, en dan betaal je daarbuiten voor de afstand die je hebt gereden. Dit kan ook via onze app. Om mensen nog meer te stimuleren is het eerste half uur gratis; als je binnen dat half uur je fiets opnieuw bij een docking station zet, gaat de tijd opnieuw in, dus je kan de hele dag fietsen voor slechts die eerste twee pond.’ Een ander nieuwigheidje waarover deze fietsen beschikken is hun koplamp, een speciale blaze light die een afbeelding van een fiets voor je op het wegdek projecteert. ‘Als je dan een hoek om fietst, weten mensen op tijd dat je eraan komt. Zo verkleinen we de dode hoek.’ Quietways zijn weer een ander project, gericht op het scheppen van een rustigere omgeving waar minder verkeer is. TfL wil uiteindelijk 250 kilometer Quietways aanleggen, maar Cannon vertelt dat dit nog ver weg is.

Superhighways

Een project waar al meer van zichtbaar is, zijn de Cycle Superhighways. ‘De oude fietspaden lagen pal naast de autowegen en waren veel te dun, je kon er niet met z’n tweeën naast elkaar fietsen. De Superhighways zijn gescheiden van de rest van het verkeer, en dus ook een stuk veiliger. Er zijn er nu twee, één van noord naar zuid en één van oost naar west. Ze maken het een stuk makkelijker om op de fiets door Londen te reizen. Ze hebben ook hun eigen stoplichten. Het kostte miljoenen om aan te leggen, maar ik geloof dat uiteindelijk vooral voordelen zal hebben. Als het ons al lukt om mensen af en toe aan het fietsen te krijgen, heeft dat enorme gevolgen voor de volksgezondheid. Als elke Londenaar elke dag twintig minuten zou fietsen of lopen, vermijden ze daarmee zoveel klachten dat het de gezondheidszorg in de komende vijfentwintig jaar 1.7 miljard pond oplevert. ‘Mensen hoeven nu niet meer bang te zijn om op de fiets te stappen. We maken Londen veiliger, voordeliger, gezonder en vrolijker.’ Cannon zal de komende jaren nog wel zijn handen vol hebben. Desondanks fietst hij nu elke dag naar het kantoor van Transport for London op de Superhighway die hij heeft helpen aanleggen.