‘Het is ieder jaar weer een uitdaging’

 

 

 

Vanavond is het zover: pakjesavond. Daar mogen de chocoladeletters niet bij ontbreken. Gelaterie en chocolaterie De Lelie in Delft is ieder jaar druk bezig met het produceren van chocoladeletters rond Sinterklaas. Bij dit bedrijf worden de letters met liefde, passie en zelfs naar wens van de klant gemaakt. “Het is werken onder hele hoge druk, want echt alles is mogelijk”, vertelt Ingrid den Bleker, eigenaresse van chocolaterie en gelaterie De Lelie.

Irene van Oosten, 5 dec. 2019

 

In een vol kantoor, achterin de winkel waarnaast tientallen dozen vol chocolade opgestapeld staan, vertelt Ingrid over de voorbereidingen voor Sinterklaas. “Vanaf het eerste jaar dat wij bestaan, verkopen wij al chocoladeletters in het gehele alfabet. Dat is inmiddels 25 jaar. Het is een proces dat pas van start kan gaan als de herfstperiode is afgerond. Wij kunnen niet al maanden van te voren de letters maken en op voorraad hebben, omdat daar geen opslagruimte voor is. De ruimte die we hebben, wordt heel functioneel gebruikt. Daarnaast willen we het product zo vers mogelijk houden en is het geen optie om al vroeg met het maken van de letters te beginnen.”

Werken onder druk

Het produceren begint pas een aantal weken voor Sinterklaas. Tot die tijd wordt er nagedacht over nieuwe smaken voor de chocoladeletters die dat jaar aan het assortiment worden toegevoegd. “In de weken voor Sinterklaas is het werken onder hele hoge druk. Vanaf dat moment gaan we de letters maken en komen de bestellingen van verschillende bedrijven binnen. Die bestellingen worden dan meegegeven aan de koerier en bezorgd of de klanten komen de letters zelf in de winkel afhalen. Zij hebben de keuze uit alle letters. Ook mag het bedrijf bepalen of hun logo op de letters komt en of de letters ingepakt moeten worden. Dat is een hele logistieke operatie. Als het dan een keer gebeurt dat de letters niet ingepakt zijn, halen wij de letters terug en pakken ze alsnog in, waarna wij de letters weer bij het bedrijf brengen. Wij hebben een heel hoge servicegerichtheid en mensen waarderen dat ontzettend. Het is een deel van ons succes.”

Het smaakproces

Niet alleen Ingrid en haar partner Sjaak bedenken de smaken, ook de consumenten worden erbij betrokken. “In aanloop naar Sinterklaas vindt er een ‘brainwave’ plaats, waarbij er te veel smaakideeën naar boven komen. Inmiddels hebben we dertig verschillende smaken chocoladeletters. Ieder jaar komen daar weer smaken bij, waardoor het voelt alsof het ook ieder jaar weer drukker wordt. Het bedenken van smaken is een heel creatief proces. Daarbij letten we erg op wat onze klanten willen. Delftenaartjes, een chocolade met amandelpraline en vers geroosterde noten, is bijvoorbeeld een hele populaire smaak. Dat heeft deels met de naam te maken, maar men vindt deze smaak ook gewoon erg lekker. We laten de klanten zelf verschillende smaken bedenken door acties op Facebook. Daar kunnen ze via een bericht hun idee voor een nieuwe smaak chocoladeletter achterlaten. De winnaar krijgt dan zijn zelfbedachte letter cadeau. Op die manier betrekken we het publiek erbij.”

Naar wens van de klant

Naast het feit dat dit bedrijf maar liefst dertig smaken verkoopt in het gehele alfabet, kan de klant ook zelf een lettervorm bedenken, waarna De Lelie daarmee aan de slag gaat. “Wij maken de letters naar wens van de klant. Zo kunnen er nieuwe lettervormen gemaakt worden van bijvoorbeeld het logo van een bedrijf. Zo hebben wij mallen van het dollar- en euroteken. Maar er kunnen ook speciale letters gegoten worden, zoals de ‘Ö’ of ‘Ç’. Die vormen worden gemaakt door een professioneel vormerbedrijf dat dan eerst een matrijs (moedermal) maakt en aan de hand daarvan worden dan weer mallen gegoten. Die mallen houden wij hier op voorraad. Ook produceren wij glutenvrije, lactosevrije en suikervrije chocoladeletters. Echt alles is mogelijk.”

Populaire letters

De Lelie heeft, in de weken voor Sinterklaas, een aantal populaire letters op voorraad. Uit ervaring weten zij dat dezelfde letters ieder jaar weer veel verkocht worden. De overige, wat minder populaire smaken, worden naar bestelling gemaakt. ‘Genootschap Onze Taal’ meldt dat vooral de letters ‘M’, ‘P’ en ‘S’ in Nederland populair zijn. Dat is hetzelfde bij De Lelie. “Vooral van de letter ‘S’ van ‘Sinterklaas’ en de letter ‘P’ van ‘Piet’ hebben we een flinke voorraad staan. Ook de ‘B’ van ‘Bernard’, de ‘H’, de ‘M’ en de ‘J’  zijn traditiegetrouwe letters waar veel vraag naar is; elk jaar weer. Blijkbaar beginnen veel namen met een van die letters. We hebben niet van iedere smaak ook iedere letter op voorraad. We wachten een aantal bestellingen af, verzamelen die en maken vervolgens de chocoladeletters. Anders wordt het onoverzichtelijk. We moeten vooral rust weten te bewaren in deze drukke tijden.”

Delfts Bruin

De chocoladeletters bij De Lelie zijn duurder dan letters in de supermarkt, maar daar is een reden voor. “Wij gebruiken voor de pure en melk chocoladeletters onze eigen huismelange: Delfts Bruin. Deze chocolade heeft een heel hoog cacaogehalte. De letters bevatten daardoor veel minder suiker en verharde vetten, waardoor je dat ook terugziet in onze prijs. De klanten waarderen dit en zijn bereid daar iets meer voor te betalen.”

Duurzaamheid

Voor de enkele letters die na 5 december over zijn, heeft De Lelie iets bedacht. “Over het algemeen zijn weinig letters over. Een aantal overgebleven letters, geven we aan de medewerkers mee. De massieve letters worden omgesmolten. Alle details, zoals kleine nootjes en chocolaatjes op de letter, worden er eerst vanaf gehaald en de rest van de letter wordt omgesmolten. De chocoladeletters die gevuld zijn, kunnen weer gebruikt worden voor de bonbonvullingen. Er wordt eigenlijk niks weggegooid; we zijn een heel duurzaam bedrijf.”